ESPELETTE – Haut en couleurs et en saveurs

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Voici un village du Pays basque dont le nom « Ezpeleta » signifie « lieu planté de buis » en euskara (langue Basque). Mais l’arbuste s’est largement fait détrôner, car ici, c’est le piment qui est roi! Vivant ay rythme des saisons, Espelette se fait ainsi l’écho d’une riche culture locale qui séduit tant les visiteurs.

La renommée de ce village de deux mille âmes,
situé à une dizaine de kilomètres de la frontière espagnole, au cœur des Pyrénées-Atlantiques, n’est plus à faire, et pour preuve : ceux qui n’y ont jamais mis les pieds ont déjà entendu parler de ses piments. Belle vitrine de la province basque du Haut-Labourd, Espelette offre un décor natu-rel à la fois typique, coquet et coloré. Un décor qui nous entraîne dans un dédale de maisons blanches en torchis et à pans de bois vert ou rouge brun, ornées de centaines de guirlandes de piments. Un décor qui donne envie de flâner… et de se laisser aller à la gourmandise.

Pas plus fort que le poivre, mais dix fois plus parfumé, le piment doux assaisonne la cochonnaille ainsi que la plupart des plats et se déguste à toutes les sauces… même avec le chocolat, la mou¬tarde et le pain ! Provenant d’Amérique du Sud, cette épice, quia été rapportée par les conquistadors en même temps que le maïs, la pomme de terre et le cacao, a été cultivée en Espagne, puis dans le sud de la France. Ingrédient clé de la gastronomie basque, le piment est ramassé, trié et cordé à la main uniquement. Après la période de récolte, quia lieu d’août à début décembre, les piments sèchent aux plafonds, aux balcons ou sur les façades des maisons avant d’être réduits en poudre. En 2000, le piment d’Espelette est classé appellation d’origine contrôlée (AOC), et aujourd’hui son exploitation s’étend jusqu’aux communes voisines. Chaque année, depuis près de 50 ans, la Fête du piment a lieu le dernier week-end d’octobre sous le patronage de la Confrérie du piment. À cette occasion, le village se met en quatre pour satisfaire les 20 000 visi-teurs venus profiter des réjouissances : vente de piments et de produits régionaux; spectacles de danses basques, concerts, parties de pelote basque, dîner typique au marché couvert.

Mais la bourgade présente d’autres intérêts que la culture du piment, même si celle-ci est sans nul doute l’apanage d’Espelette. Le savoir- faire de ses artisans lui a permis de se forger une solide réputation. Dans le centre, les ate¬liers d’ébénistes, souffleurs de verre, tanneurs et fabricants de makilas – le traditionnel « bâton » basque sculpté dans du bois de néflier – ouvrent leurs portes aux visiteurs. Autre lieu digne d’intérêt : l’église Saint-Étienne datant du XVIIe siècle. Force est de constater que les piments lui font de l’ombre malgré son imposant clocher-donjon Renaissance. Elle est considérée comme l’une des plus belles églises du Pays basque et renferme un superbe retable baroque doré.

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Au-delà du village, dont le centre a spécialement été aménagé pour les piétons, il est un vaste paysage accidenté, formé de montagnes, de falaises et de rivières, qui fait la joie des ran¬donneurs, à pied ou à pottok (petit cheval), et des amateurs d e varappe, prêts à se mesurer à la paroi rocheuse du Mondarrain (750 mètres). Lanière- pays se dévoile au fil des kilomètres sous un ciel changeant, entre les montagnes pyrénéennes et le golf de Gascogne. Autrefois axée sur l’élevage d’ovins et de maïs, l’économie s’est transformée pour se consacrer au tourisme, un secteur florissant. Outre la fameuse Fête du piment, Espelette vit au rythme effréné de nombreuses festivités et traditions locales, telles que les spectacles de rue, les concours culinaires, les courses de crêtes (course en montagne), le Festival international de danses Gauargi, les fêtes du village et de fin d’année ou encore les journées de développement durable. Cela fait cinq ans que l’artiste-peintre Viviane Michel a succombé au charme du vil¬lage et de ses habitants. « Des gens accueillants, ouverts, sur qui Von peut vraiment compter », raconte-t-elle. Avant de préciser qu’ils ont aussi « un caractère bien trempé !» Tout au long de l’année, Espelette chante, danse et pimente le quotidien de ses visiteurs, qui sont de plus en plus nombreux à se passer le mot.

se renseigner

Office de tourisme.
145, route Karrika Nagusia, 64250, Espelette.
05 59 93 95 02 et espelette.fr.
Confrérie du piment d’Espelette. Maison Napurrak, 455, Irazabaleko Bidea, 64250 Espelette.
05 59 93 88 86 et pi mentdespelette.com.

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